Ciencia

¿Por qué los brotes como el coronavirus se propagan exponencialmente y cómo “aplanar la curva”?

Publicación original: The Washington Post

Después del primer caso de covid-19, la enfermedad causada por la nueva cepa de coronavirus, que se anunció en los Estados Unidos, los  informes de nuevas infecciones fueron llegando lentamente. Dos meses después, ese “goteo” se ha convertido en una corriente constante.

Esta llamada curva exponencial ha preocupado a los expertos. Si el número de casos continuara duplicándose cada tres días, habría alrededor de cien millones de casos en los Estados Unidos para mayo.

Eso es matemática, no profecía. La propagación puede reducirse, dicen los profesionales de la salud pública, si las personas practican el distanciamiento social evitando los espacios públicos y limitando su movimiento.

Aún así, sin ninguna medida para frenarlo, covid-19 continuará extendiéndose exponencialmente durante meses. Para entender por qué, es instructivo simular la propagación de una enfermedad falsa a través de una población.

Llamaremos a nuestra enfermedad falsa simulitis. Se propaga aún más fácilmente que covid-19: cada vez que una persona sana entra en contacto con una persona enferma, la persona sana también se enferma.

En una población de solo cinco personas, no pasó mucho tiempo para que todos contrajeran simulitis.

En la vida real, por supuesto, las personas eventualmente se recuperan. Una persona recuperada no puede transmitir simulitis a una persona sana ni enfermarse nuevamente después de entrar en contacto con una persona enferma.

Veamos qué sucede cuando la simulitis se propaga en una ciudad de 200 personas. Comenzaremos a todos en la ciudad en una posición aleatoria, moviéndonos en un ángulo aleatorio, y enfermaremos a una persona. Observe cómo la pendiente de la curva roja, que representa el número de personas enfermas, aumenta rápidamente a medida que la enfermedad se propaga y luego disminuye a medida que las personas se recuperan

Nuestra ciudad de simulación es pequeña, aproximadamente del tamaño de Whittier, Alaska, por lo que la simulitis pudo propagarse rápidamente por toda la población. En un país como Estados Unidos, con sus 330 millones de habitantes, la curva podría aumentar durante mucho tiempo antes de que comenzara a disminuir.

Cuando se trata del verdadero covid-19, preferiríamos retrasar la propagación del virus antes de que infecte a una gran parte de la población
estadounidense. Para frenar la simulitis, intentemos crear una cuarentena forzada como la que impuso el gobierno chino en la provincia de Hubei, la zona cero de covid-19.

¡Whoops! Como los expertos en salud esperarían, resultó imposible aislar por completo a la población enferma de la salud.

Leana Wen, ex comisionada de salud de la ciudad de Baltimore, explicó las impracticabilidades de las cuarentenas forzadas a The  Washington Post en enero . “Muchas personas trabajan en la ciudad y viven en los condados vecinos, y viceversa”, dijo Wen. “¿Las personas estarían separadas de sus familias? ¿Cómo se bloquearían todos los caminos? ¿Cómo llegarían los suministros a los residentes?

Como dijo Lawrence O. Gostin, profesor de derecho mundial de la salud en la Universidad de Georgetown: “La verdad es que esos tipos de cierres son muy raros y nunca son efectivos”.

Afortunadamente, hay otras formas de frenar un brote. Sobre todo, los funcionarios de salud han alentado a las personas a evitar reuniones
públicas, quedarse en casa con más frecuencia y mantenerse alejados de los demás. Si las personas tienen menos movilidad e interactúan menos entre sí, el virus tiene menos oportunidades de propagarse.

Algunas personas aún saldrán. Tal vez no pueden quedarse en casa debido a su trabajo u otras obligaciones, o tal vez simplemente se niegan a prestar atención a las advertencias de salud pública. Esas personas no solo tienen más probabilidades de enfermarse, sino que también tienen más probabilidades de propagar la simulitis.

Veamos qué sucede cuando una cuarta parte de nuestra población continúa moviéndose mientras que las otras tres cuartas partes adoptan una estrategia de lo que los expertos en salud llaman “distanciamiento social“.

Un mayor distanciamiento social mantiene aún más a las personas sanas, y se puede alejar a las personas de los lugares públicos eliminando su encanto.

“Controlamos el deseo de estar en espacios públicos cerrando espacios públicos. Italia está cerrando todos sus restaurantes. China está cerrando todo, y nosotros también estamos cerrando cosas ahora ”, dijo Drew Harris, investigador de salud de la población y profesor asistente de la Facultad de Salud Pública de la Universidad Thomas Jefferson. “Reducir las oportunidades de reunión ayuda a la gente a distancia social”.

Para simular un mayor distanciamiento social, en lugar de permitir que una cuarta parte de la población se mueva, veremos qué sucede cuando dejamos que solo una de cada ocho personas se mueva.

 

 

Las cuatro simulaciones que acabas de ver (un juego gratuito, un intento de cuarentena, distanciamiento social moderado y distanciamiento social extenso) fueron aleatorias. Eso significa que los resultados de cada uno fueron únicos para su lectura de este artículo; si se desplaza hacia arriba y vuelve a ejecutar las simulaciones, o si vuelve a visitar esta página más tarde, sus resultados cambiarán.

Incluso con resultados diferentes, el distanciamiento social moderado generalmente superará el intento de cuarentena, y el distanciamiento social extenso generalmente funciona mejor. A continuación se muestra una comparación de sus resultados.

La simulitis no es covid-19, y estas simulaciones simplifican enormemente la complejidad de la vida real. Sin embargo, al igual que la simulitis se propagó a través de las redes de pelotas que rebotan en su pantalla, covid19 se está extendiendo a través de nuestras redes humanas, a través de nuestros países, nuestras ciudades, nuestros lugares de trabajo, nuestras familias. Y, como una pelota que rebota en la pantalla, el comportamiento de una sola persona puede causar efectos de onda que tocan a las personas lejanas.

Sin embargo, en un aspecto crucial, estas simulaciones no se parecen en nada a la realidad: a diferencia de la simulitis, covid-19 puede matar.

Aunque la tasa de mortalidad no se conoce con precisión, está claro que los miembros mayores de nuestra comunidad corren el mayor riesgo de morir por covid-19.

Comentarios