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En la lucha por prohibir el consumo de carne de perro, los activistas de China encontraron un aliado en el coronavirus

Durante años, los activistas por los derechos de los animales en China han presionado a los políticos, organizado campañas educativas y manifestaciones para persuadir al gobierno y al público para que apoyen la prohibición de comer perros y gatos. Han tenido pocas victorias concretas.

Sin embargo, el coronavirus SARS-CoV-2, que se propagó desde un mercado de alimentos en China, cambió todo.

Después de que el gobierno nacional suspendió la venta de vida silvestre en febrero, las ciudades del sur de China de Shenzhen y Zhuhai se convirtieron en las primeras en el país en prohibir el consumo de gatos y perros. El mes pasado, el Ministerio de Agricultura, en un paso importante, eliminó a los perros de su lista de ganado domesticado aprobado, refiriéndose a los perros por primera vez como “animales de compañía”.

Incluso en la ciudad sureña china de Yulin, un festival de carne de perro que ha sido objeto de controversia durante mucho tiempo abrió el domingo con menos fanfarria que en años anteriores, ya que el temor al virus mantuvo alejados a los visitantes.

“Hemos estado trabajando en este tema durante años, pero el gobierno siguió pasando la pelota”, dijo Cynthia Zhang, una activista de bienestar animal con sede en Guangzhou. “Por lo tanto, estamos utilizando la epidemia como una oportunidad para tratar de impulsar la mayor cantidad de legislación posible”.

Si bien la práctica de China de comer carne de perro ha recibido atención mundial de celebridades quienes han expresado su rechazo a esta práctica y han tenido cierto éxito en algunas comunidades de China, también enfrentan un creciente rechazo de los críticos nacionalistas que dicen que comer carne de perro es una tradición china y que no es diferente del amor estadounidense por el pavo.

Los activistas de los animales han logrado crear un espacio para su trabajo en un país donde la defensa y la disidencia se han reducido rápidamente bajo el liderazgo del líder chino Xi Jinping. Mientras que los abogados de derechos humanos y los activistas de los derechos de las mujeres son objeto de ataques regulares del Partido Comunista, la protección de los animales se considera un tema relativamente marginal y menos amenazante para el partido, lo que les da a los activistas más espacio para maniobrar.

A lo largo de los años, han solicitado apoyo a los legisladores y establecido refugios para animales. Algunos de los activistas más entusiastas interceptaron camiones que transportaban perros para matarlos. Se estima que al menos unos cientos de grupos formales e informales en todo el país están trabajando en temas de protección animal.

Queda por ver cómo se aplicarán las nuevas directrices. China aún carece de leyes nacionales que prohíban la crueldad hacia los animales y el consumo de perros y gatos, todo lo cual, según los activistas, es crucial para eliminar completamente la práctica.

Pero sus esfuerzos han recibido el respaldo tácito del un creciente número de dueños de mascotas en China, provenientes principalmente de la floreciente clase media del país. Una encuesta reciente realizada por asociaciones locales de animales descubrió que había 55 millones de perros en China el año pasado, un 8% más que el año anterior. A medida que sus legiones han crecido, también tiene apoyo para prohibir el consumo de carne de perro.

“La generación más joven de chinos es más internacional, tienen valores más universales”, dijo Qin Xiaona, fundador de la Asociación Capital de Bienestar Animal de Beijing. “Los funcionarios también se están volviendo más jóvenes”.

Una activista, Qi Qi, de 37 años, comenzó a presionar sobre el tema en 2014 cuando respondió a una llamada de ayuda en las redes sociales de voluntarios que habían interceptado un camión con cientos de perros en las afueras de Beijing. Durante dos días, Qi ayudó a cuidar a los perros mientras los voluntarios negociaban con la policía y el conductor para entregar los animales. Qi pasó a participar en unos 20 rescates de camiones, aunque no todos fueron tan exitosos.

Recientemente, Qi y su esposo han cambiado su enfoque para crear conciencia. La pareja abrió recientemente un café en un moderno centro comercial de Beijing donde presentan charlas sobre protección animal y donan una parte de sus ganancias a los esfuerzos locales de liberación de trampas. A principios de este mes, cuando un camión lleno de perros fue interceptado en el noreste de China, Qi estuvo con un grupo de voluntarios fuera del Ministerio de Agricultura todos los días durante una semana para instar a los funcionarios a intervenir presionando a las autoridades locales para que liberen a los perros.

“No decimos que sea para proteger a los perros, sino para hacer cumplir la ley y salvaguardar la salud pública”, dijo Qi. “En China, si dices que estás haciendo esto porque eres un amante de los perros, mucha gente estará apagada, así que tratamos de dar vueltas”.

Zhang, la activista con sede en Guangzhou, dijo que durante años, ella y un grupo de voluntarios habían tomado una postura más combativa, organizando protestas en las oficinas del gobierno local y enfrentándose cara a cara con los vendedores de carne de perro.

“El espacio para hacer nuestro trabajo se ha reducido”, dijo Zhang. Señaló que las autoridades habían cerrado varias discusiones activas del grupo de protección animal sobre la popular aplicación de mensajería social WeChat después de que algunos miembros hubieran criticado al gobierno.

“Todavía hay espacio para difundir nuestro mensaje”, dijo. “Mientras no critiques al gobierno”.

Hace varios años, dijo Zhang, cambiaron las tácticas para adoptar un enfoque más “positivo”, centrando sus esfuerzos en llegar a los responsables políticos nacionales.

Zhang  y su grupo han enviado miles de cartas a los delegados a los principales cuerpos legislativos de China en los últimos años informándoles sobre las pésimas condiciones del comercio de carne de perro, que en gran parte no está regulado en China. Como hay pocas granjas de perros legales en China, los activistas dicen que la mayor parte de la carne de perro del país proviene de perros callejeros capturados o mascotas robadas.

En 2015, Zhang dijo que ella y sus colegas pudieron convencer a un delegado, un vegetariano, de que proponga un proyecto de ley para prohibir la matanza y el consumo de gatos y perros en la reunión anual del máximo órgano legislativo de China. La propuesta provocó una conversación nacional, y más legisladores comenzaron a mostrar interés.

Pero no fue hasta la aparición inesperada del coronavirus a principios de este año, y el renovado escrutinio sobre el comercio de vida silvestre en China, que algunas de las políticas que se discutieron durante mucho tiempo ganaron fuerza.

“China ha estado en una guerra civil entre los amantes de los animales y las personas que apoyan el consumo de carne de perro, y los amantes de los animales están ganando la delantera”, dijo Peter J. Li, asesor de políticas de China en Humane Society International. “El gobierno chino ve esto”.

Persuadir al público aún puede ser una batalla cuesta arriba.

La práctica de comer carne de perro se limita a unas pocas áreas de China y la mayoría de las personas no la comen regularmente. En cambio, los defensores a menudo suscriben la creencia de que “si bien no puedo comer carne de perro, apoyo su derecho a hacerlo”.

Xu Zhe, de 22 años, recién graduado de la universidad de la ciudad de Dalian, en el noreste, dijo que come carne de perro una vez al año durante el Año Nuevo chino y que no tuvo reparos al respecto a pesar de que creció con un perro en casa.

“Tengo una conexión profunda con mi perro, pero no con el perro que estoy comiendo”, dijo Xu.

El reciente ascenso del nacionalismo en China ha alimentado aún más a los defensores de la práctica. Algunos dicen que prohibir la carne de perro es un rechazo de una larga tradición china.

Zhao Nanyuan, profesor retirado de Tsinghua y antiguo defensor de comer perros, acusa a los activistas de bienestar animal de ser manipulados por Occidente.

“Los que causan problemas en el festival de carne de perro están siendo apoyados por manos negras extranjeras”, dijo Zhao en un correo electrónico. “Elevar el estado de los animales es degradar el estado de las personas, violando así los principios del humanismo”.

El ambiente, sin embargo, está mejorando, incluso en el hogar del Festival Yulin Lychee and Dog Meat.

Si bien los activistas dicen que muchos lugareños todavía comen carne de perro, los funcionarios locales, que enfrentan presiones nacionales e internacionales, se han distanciado del festival en los últimos años. Los activistas en el terreno dijeron que la atmósfera era notablemente más tranquila en comparación con años anteriores, con muchos menos visitantes.

La mayoría de los puestos y vendedores de carne de perro se habían mudado a las afueras de la ciudad. Una reciente represión del gobierno también había dificultado que los comerciantes transportaran perros desde fuera de la provincia.

También ha habido cambios a más largo plazo en la ciudad. En los últimos años, la ciudad ha visto una afluencia de jóvenes chinos de clase media que están menos a la defensiva que la generación anterior sobre la tradición local de comer carne de perro. Las tiendas de aseo y las clínicas para mascotas han comenzado a aparecer junto con nuevos bares de vinos y restaurantes de carnes.

“La vida de las personas ha mejorado”, dijo Tang Laixi, quien abrió un restaurante de dos pisos con temas de mascotas y un negocio de aseo en Yulin en 2017. Desde el año pasado, Tang dijo que había notado un aumento en el número de perros de compañía, particularmente caniches, golden retrievers y Border collies – en la ciudad.

“Tener una mascota te mantiene de buen humor”, dijo.

Con información de: The New York Times

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